Washington, D.C.
May 10, 2001


While many political observers were thinking of China in terms of the American Navy plane and its crew detained on Hainan, others in Washington were focused on the visit of the Chinese President Jiang Zemin to Caracas. It is known that President Hugo Chavez is considering the purchase of conventional weapons to rearm his country. Will China sell these weapons to Caracas and antagonize the US? A sale of weapons from China would be a clear signal to the opposition in Venezuela that Chavez intends to build a parallel army alongside the regular Armed Forces. To create a Latin American beachhead would be a risky proposition for China. Are Chavez and Caracas worth the trouble to the rulers in Beijing? Political observers in Washington don't think so.

China has enough conventional infantry weapons to satisfy the needs of any totalitarian society intent on intimidation and repressive activities on the home front. The same could be said of artillery and mechanized weapons. In the field of aviation the Chinese are advancing. However, the latest Chinese fighter (1998) F-8IIM, designed for the export market needs a lot of improvement to equal in performance the American counterparts. In the (very remote) hypothetical case that Venezuela and China might reach an agreement on this issue, the whole region would find itself on the brink of an unpredictable arms race.

Will the Venezuelan Armed Forces react against Chavez plans to "cubanize" the country? In case Chavez continues his plans to establish a militarized popular militia, the military has no other option but to rebel against the government. If the military in Venezuela were to remain static, the regular armed forces would be abolished and dispersed and its leaders jailed, exiled or killed. For them to rebel, they would have to move against the government as Chilean General Augusto Pinochet did in 1973. Taking into consideration the current status of Pinochet, the Armed Forces will likely think twice before acting against Chavez.

The Chinese leadership is very conservative in foreign policy. Will they enter into a long-range alliance with Chavez, an untested head of state not proven in the international arena? As they consider a provocation to the United States, Chinese leaders will have to add into the equation the issue of US ties with, and evolving policy toward, Taiwan.

Would the Chinese trust the guidance of Fidel Castro, an aging and unpredictable "maestro" for Chavez? There are many questions that would have to be considered before China might decide to get into the picture. And the final question that Caracas needs to evaluate: Would China use Venezuela as a bargaining chip in its relations with the United States? The US is monitoring closely what is going on in Caracas and, of course, keeping an eye on Beijing and its world-wide arms trading activities.


At age 70, Fidel's younger brother Raul is again talking about a US invasion. Most probably this is bravado fulmination for internal consumption. However, the Castro brothers really believe that an assault of the maze of underground tunnels and forts they have built will be a costly effort for any potential invader. This attitude toward defense originated in Vietnam in the 60s, and the construction of underground facilities has cost Cuba billions of dollars. This technique of defense is obsolete and ineffective in modern warfare. One wonders if Raul and Fidel are aware of what happened to Iraq's troops hidden in their Kuwait tunnels during Desert Storm?

On the other hand, Cuba has to mobilize its troops when the warning signals ring. Once in a while, the Pentagon moves its ships across the Caribbean and Cubans move to the trenches. These exercises prove to be very costly to Cuba. But that is the price of the politics of unyielding antagonism.


Q. Will Cuba after Castro will have to pay foreign debts accumulated during its revolution? O.E.L. Las Cruces, NM.

A. Generally, debts will remain to be paid. The country contracted these debts and is responsible for the payments. Cuba owes billion of dollars to creditors around the world and is finding it difficult to make payments on schedule. According to international practice, Cuba is a debtor country. Most probably, after the present socialist state becomes a free economy, some rescheduling agreement will be found to satisfy creditors.


Fidel Castro will be 75 next August 13. It is not a far-fetched idea that he will leave power in less than ten years. Age and sickness are taking a toll from him. It is not unthinkable either that his successors will open the country to a system that will allow free and open elections.

In an era of rapid communications and travel, a brief trip to Havana (90 miles away) will be part of the daily routine of Cubans residing in South Florida. One of the future issues of contention between Cubans in Cuba and those living abroad will be who is a national and who is not, in regard to the right to vote in future elections.

The issue of money in a political campaign is of paramount importance in any country. Cubans living abroad are going to have an upper hand in economic matters over those residing on the island. If overseas Cubans are not limited by legislation, they could flood the island with campaign contributions in favor of particular candidates. On the other hand, it will be very difficult politically to ignore the claims of Cubans residing abroad to vote and to participate in the electoral process. Cuban island candidates will have to obtain the support of economically powerful parties within the country to afford campaigning abroad. This issue will be of paramount importance in the near futures of Cuba.


Q. Is it true that Castro is a millionaire? Alex, Costa Rica.

A. There is debate about his fiscal honesty. One the one hand, his private and financial life is a mystery. On the other, some Wall Street insiders, Fortune Magazine among them, estimate Fidel's fortune to be more that a billion dollars. What is the truth?

Certain aspects of Castro's life are secret and unknown to the public. Nobody in Cuba dares ask. It is known that he married a Cuban teacher, Dalia Soto del Valle, from the city of Trinidad, in the decade of the 60's. The couple has five male sons. But the Cuban press does not report anything about that. After all his years in power, there are no public figures for Castro's salary as President of Cuba or the budget for his presidency.

Cuba is a country very skilled at handling secret financial transactions in international circles. The country has financed in a sophisticated manner revolutions and agents throughout the world, but nothing has been published that would clarify the financial affairs of Castro himself.

It has been reported that Castro claims to have lent money to the Cuban government out of his private fortune at a certain interest rate. How this was done? Is he so rich that can afford those transactions?

Castro handles state administration matters like the owner of a private farm, where he is not accountable to anyone. However, it is doubtful that his heirs will benefit from his money. Cuba has so many international claims pending that the government in the future will be besieged by debt collectors from around the world.


I have received many questions about this issue. Secretary of State Colin Powell testifying in the House Appropriations Committee hearing, Thursday, April 26, 2001, answering a question from representative Jose Serrano (D-NY) about Fidel Castro: Secretary Powell said "He's done some good things for his people". This statement did not signal a change of attitude in Washington toward Cuba but rather an unfortunate choice of words that begs the question: Tell me the good things. Secretary Powell will be reminded in the future about this apparent compliment.


Q. Why do Castro and the Cuban government use such crude manners in international affairs? N.L.G. Tampa, Fl.

A. Castro is notorious for his poor manners. In spite of having a good education, he lacks social graces. Many attribute his foul language and his vulgar approach to those who disagree with him to his dictatorial approach to life. Unfortunately, his style has trickled down to his followers. Those in the Cuban government who exhibit their "rough edges" are considered to be ardent revolutionaries. A firm but polite approach to politics is seen in Cuba as counter-revolutionary and decadent.

Castro's playground-bully manners and "macho" approach to politics are a hallmark of an insecure dictator, generally seen in international circles as inappropriate and ill-bred.


Q. Why do some people refer to President Hugo Chavez as "Zambo?" P.R. Columbus, OH

A. The word "zambo" means a person of mixed race, Negro and Indian. It is commonly employed in a derogatory and insulting manner, and should be avoided in both civilized conversation and factual reporting.



Mientras en Washington miraban a China en términos del avión de la marina apresado en la isla de Hainán otros se concentraban en la visita del Presidente Jiang Zemin a Caracas. Es conocido que el presidente Venezolano Hugo Chávez está considerando la compra de armas convencionales para rearmar a su país. ¿Venderá China estas armas a Venezuela y creará abierto antagonismo con Estados Unidos? Por otro lado, una venta de armas de China sería una clara señal a la oposición de Chávez que este está levantando un ejército paralelo a las de las fuerzas armadas venezolanas. El crear una entrada militar en Latinoamérica sería una aventura riesgosa para China. ¿Valen Chávez y Caracas los problemas que representarían para Beijing? La mayoría de los observadores políticos de Washington creen que China no quiere correr el riesgo.

China posee un amplio arsenal de armas de infantería convencional para satisfacer las necesidades de cualquier país que intente intimidar y reprimir a su población. Algo similar puede decirse de la artillería y armamento mecanizado.

En el campo de aéreo los chinos continúan avanzando. Sin embargo, el último modelo de avión caza (1998) el F-8IIM, diseñado para el mercado de exportación necesita muchos adelantos para igualar sus contrapartes estadounidenses. En un caso hipotético muy remoto, si China llega a un acuerdo de vender a Venezuela estos aviones, toda esta región suramericana se envolvería en una impredecible carrera armamentista.

¿Reaccionarán las fuerzas armadas venezolanas contra los planes de Chávez de "cubanizar" al país? En caso de que Chávez continúe su plan de establecer una milicia popular los militares no tienen otra opción que la rebelión. Si los militares venezolanos permanecen estáticos las fuerzas armadas serán abolidas, dispersadas y sus dirigentes encarcelados, exiliados o muertos. Para que una rebelión militar tenga éxito tiene que seguir el modelo trazado por el general chileno Augusto Pinochet en 1973. Pero, tomando en consideración la actual situación de Pinochet, los militares venezolanos pensarán dos veces antes de actuar contra Chávez.

Los dirigentes chinos son muy conservadores en política exterior. ¿Entrarían en una alianza militar de largo alcance con Chávez, un neófito en problemas internacionales? China tiene que considerar que esto sería una provocación a los Estados Unidos que complicaría la evolución de la política hacia Tawain.

¿Confían los chinos en Chávez, una persona que depende de la guía de Castro: maestro envejecido e impredecible? Y una cosa que Caracas tiene que asegurarse: que China no la use como un peón sacrificable en sus relaciones con Estados Unidos. Los Estados Unidos, mientras tanto, se mantienen observando de cerca lo que pasa en Caracas y Beijing.


Raúl Castro, 70, hermano menor de Fidel habló otra vez de una invasión estadounidense a Cuba. Esta expresión de bravata está orientada al consumo interno. Sin embargo, estos hermanos creen que la serie de túneles y fuertes soterrados que tienen pararía a un potencial invasor. Este arcaico sistema de defensas se originó en Viet Nam en la década de los 60. Y Cuba ha invertido miles de millones en ella. Esta técnica es obsoleta e inefectiva en el presente. Cabe preguntar, ¿están conscientes los hermanos Castro de lo poco que sirvieron en Iraq en 1991?

Por otro lado, los cubanos se ven forzados a movilizar sus tropas ante la más mínima señal de peligro. De vez en cuando como asunto de rutina barcos estadounidenses se dirigen al Caribe y los cubanos se meten en las trincheras. Estos ejercicios militares son extremadamente costosos para Cuba, pero éste es el precio de una política de antagonismo.


P. ¿Tendrá que pagar Cuba, después de Castro, las deudas acumuladas durante su revolución? O.E.L. Las Cruces, NM.

R. Generalmente, las deudas contraídas por naciones tienen que pagarse. El país contrajo estas deudas y es responsable por su pago. Cuba debe miles de millones por todo el mundo y se le dificulta el pago a plazo fijo. De acuerdo a la práctica internacional Cuba es un país deudor. Muy probablemente, después que este estado socialista se convierta en una economía de mercado se llegará a un acuerdo para el pago a sus acreedores.


Fidel Castro cumplirá 75 años el próximo trece de agosto. No es exagerado pensar que no estará en el poder la próxima década. Los años y las enfermedades están mellando su persona. Hay que pensar que sus sucesores establezcan un sistema que permita elecciones libres.

En una época de comunicaciones rápidas un viaje a La Habana será parte de una rutina diaria para muchos que vivan en La Florida. Un tema de futura disputa será lo relacionado con la nacionalidad de los cubanos residentes en el extranjero y el derecho al voto de los mismos en futuras elecciones cubanas.

La cuestión de dinero en una campaña política es de suma importancia en cualquier país. Los cubanos residentes en el exterior tendrán una ventaja en materia económica sobre los que residen en la isla. Si en un futuro los cubanos del extranjero no están limitados por legislación pueden inundar a Cuba de contribuciones políticas en favor de un candidato dado. Por otro lado, sería muy difícil, políticamente hablando, ignorar los deseos de participar en el proceso electoral de los cubanos residentes en el exterior. Los candidatos cubanos residentes en Cuba tendrán que tener el apoyo económico de poderosos partidos políticos para financiar sus campañas en el exterior. Este tópico será de la mayor importancia en un futuro cercano en Cuba.


P. ¿Es verdad qué Castro es millonario? Alex, Costa Rica.

R. Hay mucho debate acerca de su honestidad fiscal. Por un lado su vida financiera es un misterio. Por el otro, algunos conocedores de Wall Street, entre ellos Fortune Magazine, estiman que su fortuna personal sobrepasa los mil millones de dólares. ¿Cuál es la verdad?

Ciertos aspectos de la vida de Castro permanecen en el misterio y son desconocido en Cuba y nadie osa preguntar. Es sabido que se casó con Dalia Soto del Valle en la década del 60. Esta es una maestra de la ciudad de Trinidad que le ha dado cinco hijos. Aunque la prensa cubana nunca lo ha reportado. A pesar de que lleva 42 años en el poder nadie sabe su sueldo de Presidente ni el presupuesto de su oficina.

Hay rumores de que Castro tiene su fortuna personal fuera de Cuba. Este país es muy habilidoso en manejar transacciones financieras internacionales. Cuba ha financiado revoluciones y agentes en todo el mundo, pero nada se ha sabido de las finanzas personales de Castro.

Se ha reportado que el propio Castro ha dicho que algunas veces le ha prestado dinero de su fortuna personal al estado cubano a una cierta taza de interés bancario. ¿Cómo se ha hecho esto? ¿Es Castro tan rico qué puede prestar dinero a un gobierno?

Castro maneja las finanzas de Cuba como si fuera su hacienda privada. Él no le tiene que rendirles cuentas a nadie. Sin embargo, se duda que en un futuro sus herederos se beneficien de su fortuna. Cuba tiene tantas deudas internacionales que los acreedores estarán siguiendo sus pasos por todo el mundo.


He recibido muchos mensajes al respecto. El Secretario de Estado Colin Powell testificando ante el comité de apropiaciones de la cámara de representantes el jueves 26 de abril del 2001 y contestando una pregunta del congresista José Serrano (D-NY) acerca de Fidel Castro, dijo: "Él ha hecho algunas cosas buenas para su pueblo". Esta frase no señala un cambio de actitud de Washington hacia Cuba sino más bien un desacertado uso de palabras que invitaban la pregunta: ¿Cuáles son estas cosas buenas? Sin dudas el Secretario Powell será recordado en el futuro de esta frase infortunada.


P. ¿Por qué Castro y el gobierno de Cuba usan un lenguaje tan vulgar en sus relaciones internacionales? N.L.G. Tampa, Fl.

A. Castro es notorio por su vulgaridad y malos modales. A pesar de haber tenido una buena educación carece de un comportamiento adecuado socialmente. Muchos atribuyen su vulgaridad con los que no están de acuerdo con él a su estilo dictatorial en la vida. Desgraciadamente su vulgaridad ha trascendido a sus seguidores. Aquellos que en el gobierno cubano quieren exhibir "una actitud revolucionaria" emplean este estilo en deferencia al jefe. Una actitud firme, pero cortés es considerada contrarrevolucionaria y decadente.

Castro estilo de matón de esquinas y comportamiento machista son característicos de la personalidad de un dictador inseguro y mal educado.


P. ¿Por qué algunas personas se refieren al presidente venezolano como el Zambo Chávez? P.R. Columbus, OH

A. La palabra "zambo" significa un mestizo de negro e indio. Se emplea vulgarmente cono una palabra denigrante. Su uso debe ser evitado en conversaciones y periodismo por su contenido insultante.

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Marcelo Fernández-Zayas

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