by Marcelo Fernández-Zayas


Washington, D.C. February 2, 2001
Bilingual Edition: English-Español

Bush and the Cuban Card

How will the new administration play the Cuban card? Will President Bush wait for nature to take its course or might he move quickly to a more active role? President Bush is being advised that there are many ways to please the Cuban-American community without being seen as a bully in the Cuban drama. Fidel Castro, who will turn 75 this year, is asking for a temporary break in tensions, notwithstanding his public bravado.

Castro has told Western politicians that he hopes to end his (life) term in a more "accommodating" relationship with Washington. The Bush administration will work with Cuban-American politicians to facilitate a smooth transition after Castro's departure. One element of this policy may be to ensure a strong supply of dollars to the Cuban economy in a period of tension. This is better than to follow a policy of hostility and confrontation.

Cuban-Americans in Florida do not want an US policy that might lead to diplomatic relations with the dictator. Castro seems to be approaching take off time at a fast pace, and Bush feels comfortable with the idea of visiting a "Cuba libre" some time in the future.

Ernest Hemingway and Fidel Castro

Readers often ask me about Hemingway and Castro. Was Hemingway a Communist?

When Hemingway met Castro in 1959, he was like many people in Cuba: sympathetic toward Castro and his revolution. Hemingway was 60 at the time, suffering from depression and alcoholism. He cared little about politics and by no means was a Communist. Both men felt the attraction and curiosity of the famous. It is said that Hemingway was terribly disappointed by Castro's embrace of Communism.

Educational Barometer

Cuban medical doctors can be seen as the educational barometer for the island. In order to enter medical school, a student has to prove intellectual superiority as well as his or her political integration with the regime. Candidates for medical schools have to pass a rigorous political vetting. The many recent defections of doctors reflect the level of disaffection among the Cuban population. The departure of a Cuban doctor for a better future abroad is seen as a slap in the face of the regime.

Cuban Diplomacy

Q. I want to know how large and efficient the Cuban diplomatic corps is. M.L.D. Warren, VA.

A. Cuba has a large diplomatic corps for the size of the country and the health of its economy. It has diplomatic representation in 101 countries, while 79 countries have embassies in Havana. A conservative estimate indicates that close to 3000 official Cubans live abroad, including the spouses and children of diplomats.

Cuban diplomats, in general, do a good job on a limited budget. In each mission, there is a Station Chief of the DI (Directory of Intelligence) who keeps an eye on his own and foreign diplomats as well as other targets. The large Cuban diplomatic establishment is one of the country's biggest consumers of foreign exchange.

The CIA and Cuba

Q. How well does the CIA know what is happening in Cuba? M.L.D. Cambridge, MA

A. They never talk about that of course. But, the CIA and other US agencies have the means to do a good job. Many intelligence satellites watch the island around the clock. Navy vessels, military planes and terrestrial bases around Cuba monitor its conversations. There are hundreds of diplomats, businessmen and other people in Cuba who can provide useful information for analysis.

The US has intelligence agencies that can break Cuban communication codes. In addition, we have to assume that there are Cubans in Cuba who are willing to provide the US with up-to-date information about conditions on the island. I am certain that the CIA has more information that they can process. However, to digest that information into meaningful intelligence is another matter. Good analysts are not so abundant. One might know how many angels are on the head of a pin, but it is entirely a different matter to figure out what the angels might be thinking.

The Radical Chávez

Q. Do you expect a radicalization of President Hugo Chavez soon? S.A.O. Sarasota, FL

A. Chávez faces a dilemma. He has initiated a revolutionary process that by no means is complete. If he stops now, he will be in the middle of nowhere. If he continues, he will have problems with an increased opposition. An indicator of his plans will be given by the armed forces.

Chávez quietly is introducing leftist elements in the military. Another indicator will be the purchase of weapons to defend his revolution. Cuban agents are forming a parallel army in Venezuela - sort of a militia - and making contingency plans to quell a rebellion. If Chávez is not driven by events, he will wait until he feels strong militarily before introducing more radical measures.

Invaders as Tourists

Q. Why has the Cuban government invited former enemies of the Bay of Pigs Brigade that invaded the island in 1961? E.V. Houston, TX

A. The Cuban government plans to celebrate the 40th anniversary of the victory at Bay of Pigs. José Ramón (El Gallego) Fernández, the military leader of the defending forces is inviting some members of the Bay of Pigs Brigade that was defeated. I understand that there are some veterans of this expeditionary force who will attend the ceremony and will embrace the victors. Together, the group of veterans will ask for the lifting of the US embargo. This is another piece of propaganda from the Castro regime. The persons being invited by Havana are marginal members of the Cuban-American community lost in anonymity.


A Cuban diplomat stationed in London is working earnestly to obtain credits for the island. He was faced with an obvious contradiction when his government jailed two well-known Czech leaders visiting Cuba. The diplomat answered, tongue in cheek, that the contradiction proves that Castro is still calling the shots in Cuba.


Q. Many times I have heard that Raúl Castro, Fidel's younger brother is a homosexual. What can you tell me? M.C.A. Los Angeles, CA.

A. Many people talk about this issue, but there is no basis in fact for the rumor. Raúl is manly and likes women, especially blondes. It seems that this story originated at the time of the insurrection in the mountains. Raúl is beardless and tied his long hair in a pony tail. His opponents spread the rumor that he was a homosexual. Raúl is married, with children and grandchildren. There is no record of any gay activities or propensities.

Did the CIA help Castro?

Q. Did the CIA provide assistance to Castro when he fought in the mountains? O.J.G. New York, N.Y.

A. This is a controversial issue. When Castro was in the mountains, he received a sizeable shipment of weapons from Costa Rica in March 1958. The origin of those weapons was Costa Rican President José Figueres. Some people say that Figueres acted as a conduit for the CIA, but up to now nobody has proved that assertion. While the CIA might not have helped Castro in a material sense, it did not actively oppose Fidel's rise to power. The Soviet Union did not help him either. The Soviets did not trust him. This is still a cloudy matter.

Colombian Rebels and Cuba

Q. Is the Colombian head of the FARC, Tirofijo, a Castro follower? L.V. H. Colombia, Bogota.

A. The real name of this revolutionary is Pedro Antonio Marín, born in 1930. He later adopted the name of a dead member of the Colombian Communist Party, Manuel Marulanda Vélez. But, everybody knows him by Tirofijo (Sure shot). He is the head of the Revolutionary Armed Forces of Colombia (FARC). I am not sure if he is a follower of Castro, but he is definitely an admirer an ally. Tirofijo is a Marxist with a rather obscure or undefined program of government.

Traditionally he has been on good terms with Havana, but he claims to be the real Latin American master of guerillas and has shown some ideological differences with Cuba. His alliance with Castro is more a tactical arrangement than a relationship between leader and follower. Both men are Marxists and help each other, but I would not say that Havana directs his war with central authorities. On the other hand, the ELN (National Liberation Army), the other Marxist group of Colombia, seems more in tune with Havana's line. That said, both groups are Marxists to the core. A significant fact about Tirofijo is that he seems very positive toward the ideas of Venezuelan President Hugo Chávez, whom he admires.


I reported in the past that Cuban ballerina Alicia Alonso was 70 years old. I committed an error. She has been dancing for 70 years. Some readers estimate her age from 85 to 90.


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Marcelo Fernandez-Zayas

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Bush y la Carta Cubana

¿De qué forma el nuevo Presidente jugará la carta cubana? ¿Dejará que el tiempo decida o será la Casa Blanca quién entre en acción? George W. Bush que personalmente desprecia a Castro está siendo aconsejado que hay muchas formas de complacer a los cubanosamericanos sin ser visto como un radical en el drama cubano. Fidel Castro quien cumplirá 75 este año, a pesar de sus bravuconerías públicas está pidiendo un arreglo temporal. El barbudo y anciano dictador le ha comunicado a diplomáticos occidentales que espera terminar su mandato (vida) en relaciones más cómodas con Washington. Los Estados Unidos bajo Bush trabajarán con políticos cubanoamericanos para garantizar un adecuado suministro de dólares en la transición después de Castro. Esto, piensa la Casa Blanca es mejor que una confrontación. Además, lo que los cubano- americanos quieren es que no se siga una política de acercamiento que culmine en relaciones diplomáticas. Castro parece estar llegando rápidamente al fin de sus días. Bush vislumbre la idea de visitar una "Cuba Libre" y no piensa suavizar su política respecto a Cuba.

Ernest Hemingway y Fidel Castro

Muy frecuentemente los lectores me preguntan acerca de las relaciones de Hemingway y Castro. ¿Era Hemingway comunista? Cuando Hemingway conoció a Castro, 1959, él simpatizó con la revolución como muchos en Cuba. En aquella época Hemingway tenía 60 años y sufría de depresión y alcoholismo. Él no estaba interesado en política y distaba mucho de ser un comunista. Castro y Hemingway sintieron la curiosidad de los que son famosos. Se reporta que Hemingway se sintió decepcionado por Castro y sus ideas comunistas.

Barómetro Educativo

Los médicos cubanos representan el barómetro económico y político de la isla. A fin de ser admitido como estudiante se tiene que probar superioridad intelectual y completa integración política al régimen. Los candidatos a esta carrera son pasados por un tamiz político muy riguroso. Las muchas deserciones de estos leales al gobierno pueden interpretarse como un buen nivel de repulsa al régimen. Cada vez que un médico deserta es un bofetón en la cara del gobierno.

Diplomacia Cubana

P. Quiero saber el tamaño y la eficiencia del servicio diplomático de Cuba. M.L.D. Warren, VA.

R. Cuba cuenta con un servicio diplomático muy grande para su tamaño y economía. Tiene relaciones diplomáticas con 101 países. A la vez, 79 naciones tienen embajadas en La Habana. En un cálculo conservador se estima que cerca de 3,000 cubanos del servicio diplomático, esto incluye cónyuges y niños, viven fuera de Cuba. Los diplomáticos cubanos, en general, hacen un buen trabajo con un presupuesto muy pequeño. En cada misión diplomática, hay un Jefe de Estación del DI (Directorio de Inteligencia) que mantiene vigilancia sobre los diplomáticos y otros objetivos. El servicio diplomático de Cuba es una de los principales gastos de dólares de la nación.

La CIA y Cuba

P. ¿Conoce bien la CIA lo que está sucediendo en Cuba? M.L.D. Cambridge, MA

R. Por supuesto que ellos no hablan de eso. Pero, tienen los medios y capacidad para un buen trabajo. Se encuentran muchos satélites de inteligencia vigilando la isla a todas horas. Barcos de la marina, aviones y bases terrestre escuchan todas sus transmisiones. En Cuba hay cientos de diplomáticos, hombres de negocios y otras personas que pueden proveer buena inteligencia. En los Estados Unidos hay agencias gubernamentales que pueden descifrar los códigos o claves de comunicaciones cubanas. Además, existe la posibilidad que haya cubanos que provean esta información a Estados Unidos. Estoy seguro que la CIA tiene más información sobre Cuba que la puede procesar. Sin embargo, analizar la información y convertirla en material de inteligencia es otra cosa. Los buenos analistas de inteligencia no abundan. Tal vez usted pueda saber cuántos ángeles hay en la cabeza de un alfiler. Pero, saber cómo ellos piensan es otro asunto.

El Radical Chávez

P. ¿ Espera usted una radicalización del presidente venezolano Hugo Chávez pronto? S.A.O. Sarasota, FL

A. Chávez encara un dilema. Él ha iniciado un proceso revolucionario que dista mucho de estar completo. Si ahora para, se encontrará perdido en el vacío y si continúa tendrá problemas con una oposición que crece. Un buen indicador de sus futuros planes serán las fuerzas armadas. Chávez, calladamente, está introduciendo elementos izquierdistas en las fuerzas armadas. Otro indicador será la compra de nuevas armas para defender su revolución.

Por otro lado, agentes cubanos están formando un ejército paralelo, una especie de milicia y haciendo planes de contingencia para aplastar una rebelión. Si Chávez no es apresurado por las ocurrencias del país, esperará hasta contar con una base militar más fuerte que lo respalde antes de implementar medidas más radicales.

Invasores como Turistas

P. ¿Por qué el gobierno cubano invita a sus antiguos enemigos de la brigada qué invadió a Cuba en 1961? E.V. Houston, TX

A. El gobierno cubano planea celebrar el 40 aniversario de su victoria en Playa Girón. José Ramón (El Gallego) Fernández, el dirigente militar de las fuerzas defensoras está invitando algunos de los invasores. Estos asistirán a las celebraciones y abrazarán a los victoriosos y pedirán con ellos el levantamiento de las sanciones económicas de Estados Unidos a Cuba, según me informan. Esta será una inconsecuente pieza de propaganda de Cuba. Las personas invitadas son miembros marginales de la comunidad cubanoamericana perdidos en su anonimato.


Un diplomático cubano en Londres, que trabaja fuertemente para obtener créditos para la isla fue encarado recientemente con esta obvia contradicción. Mientras que La Habana declara que quiere mejorar sus relaciones políticas con la Comunidad Europea encarcela a dos visitantes checos que visitaban a Cuba. El diplomático, a manera de broma respondió: "Esta contradicción demuestra que Fidel Castro aún está dirigiendo los destinos de Cuba".


P. Muchas veces he oído que Raúl Castro, hermano menor de Fidel es homosexual. ¿Qué me puede decir al respecto? M.C.A. Los Angeles, CA.

R. Muchas personas hablan de eso, pero carecen de fundamento. Él es un hombre varonil que gusta de mujeres rubias. La historia de homosexual originó en tiempos de la lucha armada contra Fulgencio Batista en las montañas. Raúl es lampiño y usaba el largo pelo amarrado como cola de caballo. Sus oponentes corrieron el falso rumor que era un homosexual. Sin embargo, no hay evidencia que lo sostenga. Es un hombre casado con hijos y nietos y no tiene una conocida historia de gay.

¿Ayudó la CIA a Castro?

Q. ¿Ayudó la CIA a Castro cuándo luchaba en las montañas? O.J.G. New York, N.Y.

A. Este es un tema controversial. Cuando Castro estaba en las montañas recibió un gran cargamento de armas procedente de Costa Rica en marzo del 1958. El origen de este cargamento fue el Presidente José Figueres. Algunas personas han dicho que Figueres fue un conducto de la CIA, pero nadie lo ha probado. Puede ser que la CIA no lo haya apoyado, aunque tampoco lo combatió activamente. La Unión Soviética no lo apoyó tampoco. Los soviéticos no confiaban en él. El asunto de la ayuda a Castro es nebuloso.

Rebeldes Colombianos y Cuba

P. ¿Es Tirofijo el jefe de las FARC un seguidor de Castro? L.V. H. Colombia, Bogotá.

A. El nombre verdadero de este revolucionario colombiano es Pedro Antonio Marín, nacido en 1930. Éste luego adoptó el nombre de un fallecido miembro del Partido Comunista Colombiano, Manuel Marulanda Vélez. Sin embargo, todos lo conocen por su apodo de Tirofijo. Él es el jefe de las Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia. No estoy seguro que sea un seguidor de Castro, pero sí un admirador y un aliado. Tirofijo es un marxista con un indefinido programa de gobierno.

Tradicionalmente, siempre ha estado en buenas migas con La Habana, aunque clama ser el verdadero maestro de guerra de guerrillas del continente. De vez en cuando ha mostrado algunas diferencias ideológicas con Cuba. Su alianza con Castro es un arreglo más táctico que una relación de subalterno a su líder. Ambos son marxistas y se ayudan uno al otro, pero no diría que La Habana dirige su lucha. Por otro lado, el Ejército de Liberación Nacional (ELN), el otro grupo guerrillero marxista, parece más inclinado a la línea de La Habana. Sin embargo, ambos grupos son marxistas hasta el tuétano. Un hecho significativo acerca de Tirofijo es que él es un admirador de las ideas del Presidente venezolano Hugo Chávez.


Reporté en días pasados que Alicia Alonso tenía 70 años de edad. Cometí un error. Lleva 70 años bailando. Lectores que la conocen estiman que tiene una edad de 85 a 90 años aproximadamente.


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